茶葉大盜1:鴉片戰爭爆發後,英國政府最擔心中國的殺手鐧

 
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茶葉大盜1:鴉片戰爭爆發後,英國政府最擔心中國的殺手鐧

《茶葉大盜:改變世界的中國茶》講述了1845年到1852年間,英國園藝師羅伯特·福鈞在中國竊取茶樹,並傳入世界的故事。今天的英國人對此有諸多反省,比如福鈞的行為嚴重侵害了中國的商業機密等等。但重溫這段歷史,的確有助於我們重新思考鴉片戰爭的相關事迹。這本書有20萬字,因此我將分為三篇文章為大家講述:

1757年,英國將對鴉片的經銷權獨家授予了此後對中國來說臭名昭著東印度公司,此後他們將鴉片走私進入中國,並將所獲得的利潤買入中國的茶葉。當時的英國平均每個公民每年都需要在茶葉上花費一英鎊,對英國政府來說,茶葉所帶來的稅收佔據了當時英國稅收的十分之一。

位於印度的東印度公司每年由茶葉帶來的利潤,相當於其他所有商品的利潤總和。但1800年後,英國政府通過一系列立法,讓所有英國貿易公司都擁有了對華貿易的權利。到了1813年,英國政府徹底終止了東印度公司在貿易上的壟斷。因此對東印度公司來說,如果要繼續保持利潤,最好的方法是自己擁有生產茶葉的能力,他們在1815年在印度阿薩姆地區種植的印度紅茶卻擁有強烈的刺激氣味,被當時英國貴族判定為劣等茶,無法賣出高價。但如果可以將阿薩姆地區的紅茶質量變好,那麼東印度公司就可以用最低的成本獲得茶葉,就可以恢復東印度公司之前的壟斷地位。

但對英國政府來說,在東印度公司種植新茶成功之前,英國仍然依靠向中國走私鴉片的收入購買中國茶葉,這種貿易的平衡隨著林則徐在1839年虎門銷煙開始逐漸打破。隨後,英國發動鴉片戰爭,中英簽訂《南京條約》,中國被迫開放廣州、廈門、福州、寧波、上海作為通商口岸,以及在香港等地區開放租界。

今天的中國人總會認為,鴉片戰爭是一場英國「吊打」中國的侵略戰爭。但從英國人的視角看,完全奴役中國人對英國並沒有好處。發動戰爭最核心的目的在於,英國能夠打開擁有數億人口的國家做生意。甚至在戰爭發動前,許多英國企業已經做好準備,只要通商口岸開放,他們便立即將中國的絲綢、瓷器、茶葉運回英國,期待大賺一筆。

但英國政府在鴉片戰爭前就一直存在一種觀點,1840年英國對華銷售鴉片的利潤大約為75000英鎊(相當於今天108億人民幣)的收入;到了1879年,這個數字就已經增加到了相當於今天1100億人民幣的收入了。

中英之間的貿易平衡完全在於英國將走私鴉片帶來的收入用以購買中國的茶葉等商品。但隨著中國政府的逐漸開放,如果中國政府決定通過立法在雲南等適合鴉片種植的地區開始種植鴉片,東印度公司的鴉片將在中國市場上毫無競爭力可言。

這樣一來,英國將完全沒有資金進口茶葉,支付印度戰場的軍費以及承擔英國本土的公共項目建設,大英帝國的全球稱霸計劃很可能就此破產。所以中國茶葉居然在這樣一個特定的歷史時刻,為英國政府帶來了巨大的麻煩。

這就是本書的抵一部分,由於英國政府擔心中國將鴉片貿易合法化導致政府破產、東印度公司則擔心丟掉了對華貿易的壟斷權,東印度公司的利潤將不復存在。因此派遣合適的人在中國找到優質的茶葉幼苗勢在必行。只是,為什麼會選擇福鈞來到中國呢?

這就要從1804年說起了:

1804年,英國皇家園林協會成立。這個以鑽研植物為目的的研究會在很短的時間裡就得到了英國上流人士的歡迎。在市場上,一種植物越是稀有,越能夠賣出很高的價格。然而,由於中國一直以來的閉關鎖國政策,英國上流社會對中國的植物了解甚少。隨著東印度公司開始和中國做生意,英國人至少確信了一點:在中國,有一些植物是世界上任何地區都沒有的,這些植物一旦運輸到了英國,就可以帶來異常豐厚的收益。

1842年,英國皇家園林協會派遣了第一批進入中國的考察隊,這支考察隊在選拔時非常嚴格,沒有紳士背景的普通人就必須要在園林的領域內擁有獨特建樹才可以入選,因此福鈞能夠成為領隊,在某種程度上正是皇家園林協會對福鈞能力的認可。

1843年,福鈞從香港出發開始潛入中國,在此後的三年里,福鈞盡最大可能將自己發現的植物樣本運回英國,這些植物對真正的科學研究幫助不大,卻讓皇家園林協會因此大賺一筆。而福鈞進入中國,從語言不通到與中國的官員、農民、船夫、苦力、嚮導等人反覆打交道。至少這對英國園林界來說還是第一次。

正因為如此,福鈞在1847年回到英國後出版了一本名為《華北各省三年漫遊記》,這本書講解他在中國見聞的書在很短的時間裡成為英國大街小巷熱議的話題。但人出名了並不意味著收入也會增加,福鈞的年薪從離開英國到回國,公司都是年薪100英鎊,相當於今天的7萬元人民幣。甚至福鈞本人被任命為切爾西藥用植物園的院長後,收入都沒有得到相應的增長,唯一的區別是福鈞本人被安排了免費的住房,但房間也並不是他的。或許皇家園林協會的會長說的對:

「福鈞,你在這裡工作是為了一份理想,而不是反覆和我談錢。」

福鈞的經歷得到了東印度公司的關注,在東印度公司看來,福鈞至少滿足竊取中國茶葉的三大條件:

第一,福鈞本人是一個優秀的園林學家,他能夠很好的辨認出優質的茶樹幼苗。

第二、福鈞有過中國考察的經驗,並且能夠和各個階層的人都打過交道。

第三、福鈞的工資很低。

事實和東印度公司預想的一樣,福鈞聽到了500英鎊的年薪、報銷往來中英的差旅費以及在中國採集到任何其他植物的產權都歸福鈞所有。者三個條件後,福鈞意識到,僅就採集到其他植物的產權一項,他的綜合年薪就可以達到5000英鎊,這相當於今天350萬人民幣的年收入,這放在今天也沒幾個人能夠拒絕。福鈞瞬間答應了東印度公司的請求,就這樣,成就日後「茶葉大盜」名聲的旅程開始了。




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